CARTA DE COLON

 

La escribe el Almirante de vuelta del primer viaje, al aproximarse con las carabelas a costas hispanas. Es el primer documento escrito sobre el Nuevo Mundo. En él nace América a la historia occidental con dos características: como un espacio equivocado, la parte posterior de la India asiática y, también, como tierras de nadie. Con mentalidad de conquistador, pese a haber avistado gente sin número, Colón por derecho de descubrimiento toma solemne posesión de tierras y gentes, con pregón y bandera desplegada y sin contradicción de nadie.

Quién podría contradecir un pregón cuya letra y significación nadie, excepto los descubridores, conocía?

Colón describe las nuevas tierras como una especie de Jardín del Edén y a sus moradores como gentes bien dispuestas, de hermosa estatura, de sutil ingenio, sin engaño y de gran liberalidad una vez vencido el miedo inicial. Dos equivocaciones, no obstante les apunta: que dan como "brutos" (tontos) objetos de oro a cambio de baratijas y que hayan tomado a los españoles por seres venideros del cielo, lo cual no parece disgustar a Colón y los suyos.

La carta, de principio a fin, es un solemne parte de victoria, que Colón resume en términos de bienes espirituales y de ganancias temporales sin cuento, Dios y el espejismo del oro van unidos desde el principio de la empresa conquistadora como el trigo y la cizaña. Pero el apunte más grave es la posibilidad, que entrevé Colón, de reducir a esclavitud a los indios adelantándose a los acontecimientos.

En conclusión, un documento de claroscuros: nuevos horizontes geográficos y humanos luminosos sobre los cuales se proyecta la luz de la fe en Cristo, pero a la vez la siniestra sombra de la ambición humana sin medida.

Señor, porque se que habréis placer de la grande victoria que Nuestro Señor me ha dado en mi viaje, vos escribo esta, por la cual sabréis como en 33 días pasé a las Indias, con la armada que los ilustrísimos Rey e Reina nuestros señores me dieron donde yo fallé muy muchas Islas pobladas con gente sin número, y denlas todas he tomado posesión por sus altezas con pregón y bandera real extendida, y no me fue contradicho.

A la primera que yo falle puse nombre San Salvador, a conmemoración de Su Alta Magestad, el cual maravillosamente todo esto ha dado: los Indios la llaman Guanahani. A la segunda puse nombre la isla de Santa María de Concepción; a la tercera, Fernandina; a la cuarta, la Isabela; a la quinta, la isla Juana 121 e así a cada una nombre nuevo.

  Cuando yo llegué a la Juana seguí yo la costa della al poniente, y la fallé tan grande que pensé que seria tierra firme, la provincia de Catayo; y como no fallé así villas y lugares en la costa de la mar, salvo pequeñas poblaciones, con la gente de las cuales no podía haber fabla, porque luego fuian todos, andaba yo adelante por el dicho camino, pensando de no errar grandes Ciudades o villas; y al cabo de muchas leguas, visto que no habrá innovación, y que la costa me llevaba al setentrión, de adonde mi voluntad era contraria, porque el invierno era ya encarnado, y yo tenía propósito de hacer dél al austro, y también el viento me dio adelante, determiné de no aguardar otro tiempo, y volví atrás hasta un señalado puerto, de adonde envié dos hombres por la tierra, para saber si había rey o grandes ciudades. Andovieron tres jornadas y hallaron infinitas poblaciones pequeñas y gente sin número, mas no cosa de regimiento, por lo cual se volvieron.

Yo entendía harto de otros Indios, que ya tenía tomados, como continuamente esta tierra era Isla y así seguir la costa della al oriente ciento y siete leguas fasta donde facía fin; del cual cabo vi otra Isla al oriente distante desta diez e ocho leguas, aí la cual luego puse nombre la española: y fui allí; y seguí la parte del setentrión, así como de la Juana, al oriente ciento y ochenta y ocho grandes leguas, por línea recta, la cual y todas las otras son fertilísimas en demasiado grado y ésta en extremo: en ella hay muchos puertos en la costa de la mar sin comparación de otros que yo sepa en cristianos y fartos ríos y buenos y grandes que es maravilla: las tierras della son altas y en ella muy muchas sierras y montañas altísimas sin comparación de la isla de Tenerife, todas fermosísimas, de mil fechuras y todas andables y llenas de árboles de mil maneras y altas y parecen que llegan al cielo y tengo por dicho que jamás pierden la foja según lo pude comprender, que los vi tan verdes y tan hermosos como son por mayo en España.

Y dellos estaban floridos dellos con fruto, y dellos en otro termino, seguían es su calidad; y cantaban el ruiseñor y otros pajaricos de mil maneras en el mes de noviembre por allí donde yo andaba. Hay palmas de seis o de ocho maneras que es admiración verlas, por la diformidad fermosa denlas, mas así como los otros árboles y frutos y yerbas: en ellas hay pinares a maravilla y hay campiñas grandísimas, y hay miel,y de muchas maneras de aves y frutas muy diversas. En las tierras hay muchas minas de metales y hay gente inestimable numero.

La Española es maravilla; las sierras y las montañas, y las vegas y las campañas, y las tierras tan fermosas y gruesas para plantar y sembrar, para criar ganados de todas suertes, para edificios de villas  y lugares. Los puertos de la mar, aquí no habría creencia sin vista, y de los ríos muchos y grandes y buenas aguas; los más de los cuales traen oro. En los árboles y frutos y yerbas hay grandes diferencias de aquellas de la Juana; en esta hay muchas especierias y grandes minas de oro y de otros metales.

La gente desta isla y de todas las otras que he fallado y habido noticia, andan todos desnudos, hombres y mugeres, así como sus madres los paren; aunque algunas mugeres se cobrían un solo lugar con una foja de yerba ó una cosa de algodón que para ello hacen. Ellos no tienen fierro ni acero ni armas ni son para ello; no porque non sea gente bien dispuesta y de fermosa estatura salvo que son muy temerosos a maravilla.

No tienen otras armas salvo las armas de las cañas cuando están con la simiente, a la cual ponen al cabo un palillo agudo, e no osan usar de aquellas: que muchas veces me acaeció enviar a tierra dos o tres hombres, a alguna villa, para haber fabla, y salir dellos sin número y después que los veían llegar fuian a no aguardar padre a hijo, y esto no porque a ninguno se le haya hecho mal, antes, a todo cabo adonde yo haya estado y podido haber fabla, les he dado de todo lo que tenía, así paño como otras cosas muchas, sin recibir por ello cosa alguna: más son así temerosos sin remedio. Verdad es que, después que se aseguran y pierden este miedo, ellos son tanto sin engaño y tan liberales de lo que tienen, que no lo crearía sino el que lo viese.

Ellos de cosa que tengan, pidiéndosela, jamás dicen que no; antes, convidan la persona con ello y muestran tanto amor que darían los corazones, y quiera sea cosa de valor, quien sea de poco precio, luego por cualquiera cosica de cualquiera manera que sea que se les dé, por ello son contentos.

 

Yo defendí que no se les diesen cosas tan viles como pedazos de escudillas rotas y pedazos de vidrio roto y cabos de agujetas; aunque cuando ellos esto podían llevar los parecía haber la mejor joya del mundo; que se acertó haber un marinero, por una agujeta, de oro peso de dos castellanos y medio, y otros, de otras cosas, que muy menos valían, mucho más.Ya por blancas nuevas daban por ellas todo cuanto tenían, aunque fuesen dos ni tres castellanos de oro, ó una arroba ó dos de algodón filado. Fasta los pedazos de los arcos rotos de las pipas tomaban, y daban lo que tenían como bestias; así que me pareció mal, e yo lo defendí. Y daba yo graciosas mil cosas buenas que yo llevaba porque tomen amor, y allende desto se farán cristianos, que se inclinan al amor y servicio de sus altezas y de toda la nación castellana; y procuran de ayuntar y nos dar de las cosas que tienen en abundancia que nos son necesarias.

Y no conocían ninguna secta ni idolatría, salvo que todos creen que las fuerzas y el bien es en el cielo; y creían muy firme que yo con estos navíos y gente venía del cielo; y en tal acatamiento me recibían en todo cabo, después de haber perdido el miedo. Y esto no procede porque sean ignorantes, salvo de muy sotil ingenio, y hombres que navegan todas aquellas mares que es maravilla la buena cuenta quellos dan de todo, salvo, porque nunca vieron gente vestida, ni semejantes navíos.

Y luego que llegué a las Indias, en la primera isla que hallé, tomé por fuerza algunos dellos para que deprendiesen y me diesen noticia de lo que había en aquellas partes y así fue que luego entendieron y nos a ellos, cuando por lengua o señas: y estos han aprovechado mucho; hoy en día los traigo que siempre están de propósito que vengo del cielo, por mucha conversación que hayan habido conmigo.

Y estos eran los primeros a pronunciarlo adonde yo llegaba, y los otros andaban corriendo de casa en casa, y a las villas cercanas con voces altas: "Venid; venid a ver la gente del cielo". Así todos, hombres como mugeres, después de haber el corazón seguro de nos, venían que non quedaba grande ni pequeño, y todos traían algo de comer y de beber, que daban con un amor maravilloso

Ellos tienen en todas las islas muy muchas canoas, a manera de fustas de remo: denlas mayores, denlas menores; y algunas y muchas son mayores que una fusta de diez y ocho bancos: no son tan anchas, porque son de un solo madero; mas una fusta no tenía con ellas al remo, porque van que no es cosa de creer; y con estas navegan todas aquellas islas, que son innumerables, y traen sus mercaderías. Algunas destas canoas he visto con setenta y ochenta hombres en ella, y cada uno con su remo.

En todas estas islas non vide mucha diversidad de la fechura de la gente, ni en las costumbres, ni en la lengua, salvo que todos se entienden, que es cosa muy singular; para lo que espero qué determinarán sus altezas para la conversación dellos de nuestra santa fe, a la cual son muy dispuestos.

Ya dije como yo había andado ciento siete leguas por la costa de la mar, por la derecha línea de occidente a oriente, por la Isla Juana, según el cual camino puedo decir que esta isla es mayor que Inglaterra y Escocia juntas: porque allende destas ciento siete leguas me quedan, de la parte de poniente, dos provincias que yo no he andado, la una de las cuales llaman auau, adonde nace la gente con cola: las cuales provincias no pueden tener en longura menos de cincuenta o sesenta leguas; según pude entender destos Indios que yo tengo, los cuales saben todos las islas.

Esta otra Española en cerco tiene mas que la España toda desde Colibre en Cataluña, cerca de Perpiñán por costa de mar, hasta Fuente Rabia, en Vizcaya; pues en una cuadra anduve ciento ochenta y ocho leguas por recta línea de occidente a oriente. Esta es para desear, y vista es para nunca dejar; en la cual puesto que de todas tengo tomada posesión por sus altezas, y todas sean mas abastadas de lo que yo sé y puedo decir, y todas las tengo por de sus altezas, cual de ellas pueden disponer como y tan cumplidamente como de los Reinos de Castilla.

En esta Española, en el lugar mas convenible y mejor comarca para las minas del oro y de todo trato, así de la tierra firme de acá, como de aquella de allá del Gran Can, adonde habrá gran trato e ganancia, he tomado posesión de una villa grande, a la cual puse nombre la Villa de Navidad; y en ella he fecho fuerza y fortaleza, que ya a estas horas estará del todo acabada, y he dejado en ella gente que basta para semejante fecho, con armas y artillería y vituallas para mas de un año, y fusta y maestro de la mar en todas artes para facer otras; y grande amistad con el Rey de aquella tierra, en tanto grado que se preciaba de me llamar y tener por hermano: y aunque le mudase la voluntad a ofender esta gente, él ni los suyos non saben que sean armas, y andan desnudos; como ya he dicho, son los más temerosos que hay en el mundo. Así que solamente la gente que allá queda es para destroir toda aquella tierra; y es isla sin peligro de sus personas sabiéndose regir.

En todas estas islas me parece que todos los hombres sean contentos con una muger, y a su mayoral o Rey dan fasta veinte. Las mugeres me parece que trabajan mas que los hombres: ni he podido entender si tienen bienes propios, que me pareció ver que aquello que uno tenía todos hacían parte, en especial de las cosas comederas.

En estas islas fasta aquí no he hallado hombres monstruosos como muchos pensaban; mas antes es toda gente de muy lindo acatamiento: ni son negros como en Guinea, salvo con sus cabellos correndios, y no se crían a donde hay impeto demasiado de los rayos solares; es verdad que el sol tiene allí gran fuerza, puesto ques distante de la línea equinocial veinte y seis grados; en estas islas adonde hay montañas grandes ahí tenía fuerza el frío este invierno, mas ellos lo sufren por la costumbre e con la ayuda de las viandas; comen con especias muchas y muy calientes en demasía, así que monstruos no he hallado, ni noticia, salvo de una isla de Quarives, la segunda a la entrada de las Yndias, que es poblada de una gente que tienen en todas las islas por muy feroces, los cuales comen carne humana. Estos tienen muchas canoas, con las cuales corren todas las islas de India y roban y toman cuanto pueden. Ellos no son más diformes que los otros; salvo que tienen en costumbre de traer los cabellos largos como mugeres, y usan arcos y flechas de las mismas armas de cañas, con un palillo al cabo por defecto de fierro que non tienen. Son feroces entre estos otros pueblos que son en demasiado grado cobardes; mas yo no los tengo en nada mas que a los otros. Estos son aquellos que tratan con las mugeres de Matinino ques la primera isla, partiendo de España para las Indias, que se falla, en la cual non hay hombre ninguno. Ellas no usan ejercicio femenil, salvo arcos y flechas, como los sobredichos de cañas y se arman y cobijan con planchas de cobre de que tienen mucho.

Otra isla me seguran mayor que la Española, en que las personas non tienen ningún cabello. En esta hay oro sin cuento, y destas y de las otras traigo conmigo Indios para testimonio.

En conclusión, a fablar desto solamente que se ha fecho este viage que fue así de corrida, que pueden ver Sus altezas que yo les daré oro cuanto hobieren menester, con muy poquita ayuda que sus altezas me darán: agora especería y algodón cuanto sus altezas mandaren cargar, y almastiga cuanto mandaran cargar, y de la cual fasta hoy no se ha fallado salvo en Grecia y en la isla de Xio, y el Señorío la vende como quiere, y lignaloe cuanto mandaran cargar, y esclavos cuantos mandaran cargar y serán de los idólatras, y creo haber fallado ruibarbo y canela e otras mil cosas de sustancia fallaré, que habrán fallado la gente que allá dejo; porque yo no me he detenido ningún cabo, en cuanto el viento me haya dado lugar de navegar; solamente en la Villa de Navidad, en cuanto deje asegurado e bien asentado. E a la verdad mucho mas ficiera si los navíos me sirvieran como razon demandaba.

Esto es harto, y eterno Dios nuestro Señor el cual da a todos aquellos que andan su camino victoria de cosas que parecen imposibles y esta señaladamente fue la una; porque aunque destas tierras hayan fablado o escrito, todo va por conjetura, sin allegar de vista; salvo comprendiendo a tanto que los oyentes, los más, escuchaban, y juzgaban mas por fabla que por poca cosa dello. Así que pues nuestro Redentor dio esta victoria a nuestros ilustrísimos rey e reina y a sus reinos famosos detan alta cosa, adonde toda la cristiandad debe tomar alegría y facer grandes fiestas, y dar gracias solemnes a la Santa Trinidad, con muchas oraciones solemnes por el tanto ensalzamiento que habrán, en tornándose tantos pueblos a nuestra Santa Fe, y después por los bienes temporales que no solamente a la España, mas a todos los cristianos tendrán aquí refrigerio y ganancia. Esto según el fecho así en breve. Fecha en la carabela, sobre la Isla de Canaria a XV de Febrero Año Mil CCCCL XXXXIII.

Fará lo que mandareys,

El Almirante,

Anima que venia dentro de la Carta

Después d'esta escripto, y estando en mar de Castilla, salió tanto viento conmigo sul y sueste, que me ha fecho descargar los navíos. Pero corrí aquí en este puerto de Lisboa, hoy que fue la mayor maravilla del mundo, adonde acordé escribir a sus altezas. En todas las Yndias he siempre hallado los temporales como en mayo; adonde yo fue en XXXIII días, y volví en XXVIII, salvo que estas tormentas me han detenido XIIII días corriendo por esta mar. Dicen acá todos los hombres de la mar que jamás hubo tan mal invierno ni tantas pérdidas de naves.

Fecha a IIII días de marzo.

ESTA carta envió Colón al Escribano de Ración . De las Islas halladas en las Indias: Contenida a otra de Sus Altezas.